Imatge d'un asteroide
Il·lustració de la nau espacial DART de la NASA i del LICIACube de l'Agència Espacial Italiana (ASI) abans de l'impacte al sistema binari Didymos
Catalunya nit

La NASA emula "Armageddon" i desvia un asteroide per protegir la Terra

La missió DART és la primera prova d'una estratègia de defensa planetària per canviar la trajectòria d'un cos celeste rocós

Actualitzat

"Armageddon" deixa de ser ficció i es converteix en realitat sense que Bruce Willis hagi de perforar un asteroide que es dirigeix a la Terra per salvar tota la humanitat.

La matinada del dilluns 26 al dimarts 27 de setembre (hora catalana), la missió DART de la NASA ha de fer impactar una nau espacial a més de 20.000 quilòmetres per hora per desviar la trajectòria d'un asteroide.

L'esdeveniment es podrà seguir per streaming, gràcies al generador d'imatges d'alta resolució de DART. Els qui s'anomenen defensors de la Terra muntaran festes per seguir-ho en directe arreu del món.

Però a diferència de la pel·lícula de Hollywood, en aquesta ocasió el cos rocós no és cap perill per a la Terra. L'objectiu de l'agència espacial nord-americana és provar per primera vegada una estratègia de defensa planetària davant de l'impacte d'asteroides i altres cossos celestes.

Fer diana en un asteroide de 160 metres de diàmetre

La missió DART es dirigeix cap al sistema binari Didymos, format per un asteroide homònim de 780 metres de diàmetre, i el seu satèl·lit, Dimorphos, un asteroide més petit, de 160 metres de diàmetre, que gira al voltant del gran. Aquest últim és l'objectiu de la NASA.

Encara que Dimorphos no sigui un perill per a la Terra, l'investigador de l'Institut de Ciències de l'Espai (ICE-CSIC) i membre de l'Institut d'Estudis Espacials de Catalunya (IEEC) Josep Maria Trigo, que forma part de l'equip científic de la missió DART de la NASA, creu que no s'ha d'abaixar la guàrdia:

"El sistema binari Didymos és un asteroide potencialment perillós que s'acosta prou a la Terra per estar preocupats. També té unes dimensions prou grans per considerar-lo en aquesta categoria."

La NASA va llançar la missió DART el novembre del 2021 a bord del coet Falcon 9 de l'empresa SpaceX d'Elon Musk.

Fa un parell de setmanes, el nanosatèl·lit de l'Agència Espacial Italiana LICIACube es va desprendre de la sonda principal per enregistrar la seqüència de l'impacte des del darrere.

La missió DART va sortir a bord del coet Falcon 9 de l'empresa SpaceX d'Elon Musk (NASA/Bill Ingalls)

El 2024, l'Agència Espacial Europea llançarà la missió Hera per estudiar les conseqüències del xoc i caracteritzar amb tot detall la nova òrbita de l'asteroide Dimorphos després de la col·lisió.

Més d'un miler d'asteroides i meteorits amenacen la Terra

Si bé és cert que no hi ha cap amenaça imminent a la vista, més de 1.400 asteroides, meteorits i cometes que orbiten a prop del nostre planeta podrien suposar un perill, segons la llista d'objectes propers a la Terra de l'Agència Espacial Europea.

L'astrofísic Trigo, autor del llibre "La Terra en perill", considera que tots aquests objectes són motiu de preocupació:

"El perill existeix, potser no en la mesura que tenim a les pel·lícules, però al voltant d'un 60% dels objectes de 100 metres [de diàmetre] són desconeguts i en qualsevol moment podríem trobar-nos davant d'un esdeveniment d'aquestes característiques."

No seria la primera vegada que un asteroide impacta contra la Terra. Fa 66 milions d'anys, l'impacte d'un asteroide de 10 km de diàmetre va fer extingir els dinosaures i la majoria d'espècies del final del cretaci.

A l'esquerra, un cometa incadescent en trajectòria descendent i cap la dreta dirgiint-se al planeta Terra
Més de 1.400 asteroides, meteorits i cometes orbiten a prop de la Terra (Pixabay)

Episodis com aquest fan que l'experiment de la NASA sigui, segons Trigo, de gran transcendència per a la humanitat:

 "Tot i que és una carambola molt difícil, afortunadament, podria ocórrer en qualsevol moment. Per tant, és molt important per a la humanitat tenir un mètode ja comprovat in situ per aprendre a desviar asteroides."

Però no cal anar tan lluny per trobar un exemple de l'impacte d'un asteroide sobre la Terra. A principis del segle XX, un asteroide va caure a Sibèria, però va anar de ben poc que no ho fes contra una de les grans ciutats russes, tal com recorda Trigo:

"Per una diferència de sis hores no va canviar per sempre la visió que la humanitat té del perill d'impacte per asteroides, perquè per poques hores podia haver caigut sobre Sant Petersburg, no sobre la taigà."

Amb motiu d'aquest esdeveniment, l'impacte de Tunguska, que va arrasar 2.200 quilòmetres quadrats de taigà, el 30 de juny se celebra el Dia Internacional dels Asteroides per sensibilitzar la població sobre el seu perill.

Anar al contingut